Sardanapale

Posted on Sunday 12 July 2009

Of hacks and hacking

“I’m shocked by the scale of it and by the allegations and evidence that they have presented of widespread criminal activity.” Andrew Neil, former editor of The Times

“If these allegations are to be believed, the enormity of it is unbelievable.” John Prescott, former deputy prime minister

“You need to make sure that it never happens again because it totally exceeds the power of the media. A free press is vitally important in a democracy, but this is far too much.” Max Clifford, celebrity publicist
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The British never cease to amaze me.

After the expenses scandal, where parliamentarians were pilloried over some legal fiddles, the country is now consumed by the “phone hacking scandal”, and the Murdoch press is on the defensive.

When I first read the screaming headlines, I imagined Fleet Street operatives, possibly assisted by corrupt spooks, hunched over computers, hacking into telecoms systems and listening to private conversations.

In fact, what The News Of The World did was call the mobile numbers of some celebrities and access their voicemails by entering the factory-set PIN numbers. Call me cynical, but I would expect no less from any decent tabloid journalist.

I don’t see what’s so wrong with this, and apparently neither does the police.

Scotland Yard said nothing new had emerged since a News of the World reporter was jailed for fraudulently obtaining voicemail PINs (a different matter!) two years ago, and there was no reason to revisit the case.

Far from showing the moral depths public life in the UK has sunk to, the whole affair once again highlights the high standards the British set for themselves.

What would hardly register as peccadilloes elsewhere becomes an object of national infamy and handwringing.

I first noticed this in the 1990s, when an MP agreed to ask questions in parliament behalf of Mohammed al-Fayed in return for three days at the Ritz in Paris.

The “cash for questions” scandal was seen as the height of corruption, and precipitated the downfall of the conservative administration in 1997.

Scandale à la britannique

Ils sont décidément impayables, ces Anglais.

Après le “scandale des notes de frais”, où la classe politique fut clouée au pilori pour les astuces légales auxquelles se livraient certains parlementaires, on a le “scandale des écoutes téléphoniques” (“phone hacking scandal”).

C’est au tour de la presse populaire d’être frappée d’indignité nationale.

De quoi s’agit-il?

Au début, à lire les manchettes indignées, j’imaginais des journaleux de la pire engeance, assistés de barbouzes vénaux, penchés sur des ordinateurs pour pirater je ne sais quel serveur télécom et écouter des conversations privées.

Je me suis renseigné (enfin: j’ai lu les articles jusqu’au bout) et me suis rendu compte que n’y étais pas du tout.

Voilà de quoi il retourne: il fut apparemment un temps où le tabloïde The News of the World allait à la pêche aux informations en téléphonant aux célébrités quand leur portable était éteint; le journaliste (ou un détective privé stipendié) interrogeait ensuite la boîte vocale pour voir s’il n’y avait pas quelques biscuits croustillants.

Comment connaissait-il le code? Rien de plus simple: la pluparts des gens ne prennent pas la peine de changer le chiffre fourni par le fabriquant.

Moi j’appelle ça faire preuve d’initiative.

C’est déontologiquement douteux, mais de là à crier à l’infamie… On est très loin du mitterrandisme écouteur.

Je ne vois pas où est le crime. Scotland Yard non plus qui a reconnu, presque en s’excusant, qu’il n’y avait pas matière à ouvrir une enquête.

Cette affaire illustre à un trait qui fait le charme la démocratie Britannique.

Ces gens-là se font une idée à ce point élevée de la vertu publique, que toute peccadille se voit transformée en honte nationale.

Je ne critique pas vraiment cette tendance anglaise à l’auto-flagellation.

Je la trouve touchante, et certainement plus saine que le cynisme français qui s’est à peine ému des écoutes Élyséennes.

Sardanapale @ 2:32 pm
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