Sardanapale

Posted on Friday 3 July 2009

Bernie Madoff’s bum rap

Bernie Madoff was given a 150-year prison sentence this week for what has been described as the biggest-ever scam in US history.

But the US (like many other governments) is running a much larger pyramid scheme. The unfunded liabilities of Social Security alone have been estimated at more than 100 times Madoff’s $65bn fraud!

I tend to agree with Peter Schiff who, in a wonderful talk I’ve quoted before, says:

“Instead of putting Bernie Madoff in jail, we should just make him Secretary of the Treasury, because he’s got a lot of experience, exactly the kind that we need, running a Ponzi scheme (…)

If somebody came to Bernie Madoff a couple of years ago and wanted their money, they got it.

Why did they get it? Because they were able to take in new money. They found another sucker who didn’t know it was a Ponzi scheme

Same thing the US government does. Every time a bond matures, we just go sell another one. And every time we need to pay interest on the national debt, we go borrow that too.

Well, it works until nobody wants to lend us any more money, then we’re going to have to default, just like Bernie did.”.

Schiff is not the first to point out the Ponzi-like nature of US government schemes, notably social security.

Jeff Jacoby pointed it out in this 2005 comment in the Boston Globe, and by PJ O’Rourke in a 1999 Rolling Stone article.

In 2002 The Economist produced a survey of the crooked economics of most Western pensions systems (subsription required).

But the similarity between Charles Ponzi’s fraud and Social Security was first pointed out by a liberal economist, Paul Samuelson. In a 1967 article, he had this to say in defense of public pensions:

“There are two main differences between Ponzi’s original scam and the Social Security system. The first difference is that Social Security is run by government and, whatever its constitutionality and its questionable ethics, is legal. The second difference follows from the first: Whereas Ponzi had to rely on suckers, the government can and does use force.”

Quite. (I found this quote on David Henderson’s blog.)

La pyramide des retraites

Bernie Madoff a pris une peine de 150 ans pour avoir escroqué les banques, organismes caritatifs et particuliers qui lui avaient confié des milliards de dollars.

Le rendement de ces placements paraissait défier toute concurrence, mais ce n’était qu’illusion. Madoff ne plaçait rien: les nouvelles contributions servaient à rétribuer les investisseurs existants.

Mais si, comme l’a proclamé le procureur, “l’étendue, la durée et la nature des crimes de Madoff font qu’il mérite exceptionnellement le châtiment maximum autorisé par la loi”, que dire des retraites publiques?

Celles-ci reposent sur la même logique: nous avons affaire non pas à des investissements, mais à de purs transferts – en l’occurrence des jeunes vers les vieux – dans une fuite en avant appelée Social Security aux US et “retraites pas répartition” chez nous.

Ces systèmes courent à la faillite. On a estimé à 8.5 trilliards de dollars le montant du passif de la
social security
.

Madoff, lui, n’a escroqué qu’une soixantaine de milliards de dollars à des personnes qui avaient le choix…

Je suis par conséquent d’accord avec Peter Schiff qui, dans une conférence que j’ai déjà citée, affirme avec humour qu’au lieu de jeter Madoff en prison, il faudrait le mettre à la tête du Trésor:

“Il a exactement l’expérience requise: la gestion d’une chaîne de Ponzi n’a aucun secret pour lui.”

Khi, dans son excellent blog, a récemment dressé le même parallèle.

Dans tout système pyramidal, les grands gagnants sont ceux qui arrivent en début de chaîne.

Ainsi aux États-Unis, la première bénéficiaire de la Social Security, une certaine Ida Fuller, a pris sa retraite en 1940 après n’avoir versé que 44 dollars de contributions.

À sa mort en 1975, elle avait touché plus de 20.000 dollars, soit un retour de plus de 47,000%.

Inévitablement, la pyramide devient de plus en plus instable au fur et à mesure que le besoin de trouver de nouveaux pigeons grandit avec le nombre des bénéficiaires.

Les dindons de la farce sont les jeunes: qui doivent cracher aujourd’hui et n’auront rien demain.

Voir en face pour la citation de Schiff et d’autres liens.

Sardanapale @ 1:13 pm
Filed under: USA

3 Comments for 'La chaîne de Ponzi des retraites'

  1.  
    jean dupond
    July 3, 2009 | 6:20 pm
     

    Great Link to David Henderson’s Blog. What is fascinating is the quality of the argument in the comments. There is one guy stating that it SS is not a Ponzi Scheme

  2.  
    Sardanapale
    July 6, 2009 | 1:51 pm
     

    It’s an interesting debate indeeed. I note that Milton Friedman, while underscoring the unsustainability of SS, did not quite endorse the “Ponzi meme” in a famous 1999 op-ed.

    Meanwhile, mises.org had just published a “Free Madoff” post which concludes:

    “Just how unusually evil were Madoff’s actions? Not that unusual. In fact, the whole notion of paying off past investors with the funds of present investors is at the very core of the Social Security system. At least Madoff sought the consent of his investors who let him care for their money based on their own volition. And at least he didn’t attempt to defend himself with the claim that he was conducting wise public policy.”

  3.  
    Oligarcicide
    October 16, 2010 | 10:52 am
     

    Je vous trouve un peu gonflé de vous référer à Madoff pour justifier votre attaque contre les retraites par répartition, vu que c’est justement à lui et sa clique financière que l’on doit le fait qu’aucun fonds de retraite par capitalisation ne sera capable de se maintenir pendant 80 ans (délai entre la première cotisation et la mort prévisibles) et qu’une fois encore il sera nécessaire de faire appel à l’argent public pour renflouer un système dont les bénéficiaires n’ont toujours pas été publiés, mais dont les victimes sont toujours les mêmes.

    Quand à l’amortissement des crises conjoncturelles dans le système par répartition, c’est un “fonds de réserve des retraites” et l’interdiction de spéculer sur les amas de capitaux accumulés. Mais il faudrait pour que cela fonctionne effectivement se débarrasser de la ploutocrasse actuellement au pouvoir dans tous les pays occidentaux.

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