Sardanapale

Posted on Thursday 29 September 2005

Pour l’Italie

À en croire la plupart des commentateurs, l’affaire Antonio Fazio illustre les maux dont souffre l’Italie: impuissance des politiques, institutions inadaptées, liens malsains entre l’administration et les affaires…

À première vue, le constat paraît en effet accablant.

Malgré les appels des poids lourds du gouvernement, le gouverneur de la Banque d’Italie refuse de quitter son poste.

Il peut s’y accrocher grâce aux statuts de la banque centrale italienne, lesquels datent de l’ère fasciste et garantissent l’inamovibilité (certains diraient: “indépendance”) de son patron.

L’opposition de Fazio au rachat d’une banque italienne par un groupe étranger, au grand avantage de la Banca Popolare Italiana, constitue, selon Alberto Alesina et Luigi Zingales, un exemple flagrant de “regulatory capture”: la banque centrale, affirment ces économistes, est à la botte de ceux qu’elle est censée règlementer.

L’intervention timide de Silvio Berlusconi, et son souci de ménager la Ligue lombarde qui soutient Fazio, ont “gravement compromis la réputation internationale de l’Italie” (dixeunt Alesina et Zingales).

Pour moi, observant cette affaire d’un point de vue étroitement français, je trouve plutôt que l’Italie sort plutôt grandie de l’affaire Fazio.

Je vois surtout que la protectionnisme financier provoque un tollé: ministres, économistes, industriels, journalistes tonnent comme un seul homme contre une décision étroitement nationaliste, et que son auteur est déconsidéré.

En France, un responsable qui s’oppose à l’achat d’une entreprise nationale par des étrangers est traité en héros.

Dominique de Villepin en sait quelque chose. Lorsque le premier ministre s’est insurgé cet été contre une très hypothétique reprise de Danone par PepsiCo, ses compatriotes ont applaudi à sa promesse de “défendre les intérêts de la France”.

L’antiaméricanisme indécrottable de notre pays n’explique pas à lui seul un tel réflexe cocardier.

Dix-huit mois auparavant, les Français trouvaient tout aussi admirable l’oukase gouvernemental contre l’OPA engagée par le groupe pharmaceutique suisse Novartis sur la société franco-allemande Aventis.

En France, la xénophobie économique est triomphalement assumée. En Italie, ceux qui la pratiquent – pardon: ceux qui ne s’y opposent pas avec assez de vigueur – sont vilipendés.

Sérieusement: lequel de ces deux pays a le plus “gravement compromis sa réputation internationale”?

Don’t let Fazio faze you

According to many analysts, the Fazio fracas illustrates Italy’s deep-seated problems: powerless politicians, obsolete institutions, incestuous links between officials and business, and all that.

At first sight, things do look pretty bad.

Despite entreaties by ministers from Silvio Berlusconi down, Antonio Fazio, the discredited director of Bank of Italy, refuses to stand down.

He can hold on to his job because of the statutes of the central bank, which many say are archaic. They date back to 1936, when Mussolini was in power, and guarantee the “independence” of its governor.

Fazio’s blatant favouring of Banca Popolare Italiana over a foreign group in a takeover battle constitutes, according to economists Alberto Alesina et Luigi Zingales, “a textbook case of regulatory capture” – i.e. an official acting in the interest of the industry he is supposed to oversee.

Berlusconi’s timidity in dealing with the problem – largely due to an unwillingness to upset his Northern League allies, who support Fazio – has “has seriously compromised Italy’s international reputation,” they argue.

Well… Observing all this from a French standpoint, I feel Italians have little to be ashamed of.

What I see is financial protectionism triggering an outcry. I see ministers, economists, business leaders and journalists united in outrage against a decision taken on narrowly nationalistic grounds, and the man responsible for it being discredited.

In France, any official who undertakes to block a foreign takeover is hailed as a hero.

Take Dominique Dominique de Villepin – whose ratings are currently sky-high for a French prime minister. In July he won plaudits by angrily reacting to rumors of a possible takeover of the French food giant Danone by PepsiCo, and promising to “defend the economic interests of France”.

France’s ingrained anti-Americanism does not by itself explain such a reaction.

Eighteen months earlier, no one was bothered by the Paris government’s decision to block a takeover of the French-German group Avensis by the Swiss pharmaceutical company Novartis.

In France, economic xenophobia is proudly endorsed; in Italy, it is battered and those who defend it – nay: those who fail to oppose it with enough energy – are reviled.

Seriously folks: which of those two countries has “seriously compromised its international reputation”?

Sardanapale @ 1:48 pm
Filed under: Europe andFrance

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