Sardanapale

Posted on Friday 24 June 2005

Petite leçon de libéralisme

Un rappel historique tout d’abord: en avril 1825 Charles X reconnaît par ordonnance l’indépendance de Saint-Domingue (Haïti), qui restait sous la menace de la flotte française malgré l’émancipation de 1804. Cette reconnaissance, soumise à conditions, est saluée par de nombreux libéraux.

Or Chateaubriand, chef de file de l’opposition libérale – qui mène à la Chambre des Pairs un combat de tous les instants contre les politiques réactionnaires du gouvernement Villèle — s’insurge contre cette mesure.

Chateaubriand veut-il que Saint-Domingue redevienne française? Non. Comme tous les libéraux conséquents, de Bastiat à Aron, il est viscéralement opposé au colonialisme.

Ce qui le révolte, c’est le procédé arbitraire de l’ordonnance, auquel il aurait préféré une loi proposée par le roi et dûment votée par les Chambres. À un ami d’opposition qui salue sans réserve l’initiative du gouvernement, Chateaubriand répond:

“Je suis très fâché de ne pouvoir être de votre avis (…) Cette ordonnance m’a paru, et me paraît encore, de tous points inconstitutionnelle, et du plus dangereux exemple; je n’ai pu dire tout le mal que j’en pensais. Je sais trop que l’arrière-pensée des ennemis de nos libertés est de substituer peu à peu le régime des ordonnances à celui de la de la Charte (Constitution libérale de la Restauration, trop souvent bafouée par Louis XVIII, puis Charles X); je ne veux rien leur laisser passer, pour qu’ils ne viennent ensuite argumenter d’un précédent.”

Je ne veux pas ici porter de jugement sur la position française dans cette affaire (les Haïtiens retiennent surtout les dures conditions imposées par Paris), mais attirer l’attention le principe politique essentiel énoncé par Chateaubriand: une bonne décision adoptée de façon inique mérite encore plus condamnation qu’une mesure inepte promulguée de façon normale.

Que penser alors d’une mesure stupide adoptée de façon inique?

(Citation: Lettre à Narcisse-Achille de Salvandy du 27 août 1825. Chateaubriand, Correspondance générale, VII, 1924-1827, Gallimard, 2004, p. 88)

A short lesson in libertarianism

First, a look back at a minor point of French history: in April 1825 King Charles X signed an order formally recognising the independence of Saint-Domingue, as Haiti was then called. The country had already broken free in a 1804 uprising, but France had threateningly been demanding compensation for expropriated settlers.

Although laced with conditions, the 1825 order signalled a less belligerent attitude, and was welcomed by many liberal opponents of France’s reactionary government. But the leader of the opposition in the upper house of Parliament, the prestigious writer François René de Chateaubriand, was dead against the move.

Did he want the territory to return to France? No – like all consistent French liberals from Frédéric Bastiat to Raymond Aron, Chateaubriand hated colonialism. What outraged him was the arbitrary way the decision was made – without bothering to consult either house of Parliament.

To a fellow liberal who enthused about the recognition of Haiti’s independence, Chateaubriand replied in a letter:

“I am sorry that I cannot agree with you (…) This government order seemed to me, and still seems to me, to be unconstitutional in every way, and a most dangerous example (…) I know only too well that the enemies of liberty intend progressively to replace our constitutional regime with one based on government orders. I do not want to agree to any concessions which would allow them in the future to claim that a precedent has been set.”

My aim is not to pass judgement on France’s 1825 Saint-Domingue policy (Haitians, with justification, resent the conditions set by Paris), but to point to a general principle highlighted by Chateaubriand: a good decision adopted in an iniquitous way deserves to be condemned even more strongly than a stupid move approved in a normal way.

Where does that put a stupid measure approved in a iniquitous way?

(The quote is from a letter dated August 27, 1825, in Chateaubriand, Correspondance générale, 1924-1827, Gallimard, 2004, p. 88)

Sardanapale @ 1:11 pm
Filed under: France

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